In de zomer van 2015 heb ik al eens eerder een lange wandeltocht (a.k.a. “thru hike”) ondernomen. Dat was toen een 2813 km lange pelgrimstocht vanuit Maldegem (BEL) naar Santiago de Compostella (ESP). Tijdens een beklimming in de Pyreneeën, kwam ik een Amerikaanse berggids tegen. Hij had een overvloed aan ervaring en begon te vertellen over een gekende wandeling, de Appalachian trail, die het volledige Amerikaanse vasteland doorkruist.

Ik werd onmiddellijk bezield door zijn hartstochtelijke verhalen en de mogelijkheid om de Appalachian trail zelf te bewandelen. Sinds die ontmoeting in 2015 heb ik al talloze lange wandelroutes ondernomen zoals de Kumano Kodo Trail (Japan), Torres Del Paine W-Trail (Chile), Atlas gebergte (Marokko), The West Highland Way (Schotland) etc …

Toch bleef ik op hete kolen zitten en kon ik het wandelen van die Appalachian trail niet uit mijn gedachten bannen.

De Appa… Wat?

Nog nooit gehoord van dat monumentale avontuur? Die reusachtige wandelroute genaamd “The Appalachian Trail” of beter gekend met de afkorting “AT“? Dan ben je hier aan het juiste adres.

De Appalachian Trail (AT) is een lange afstandswandelpad dat zich 3524 brutale kilometers, kriskras door “the Appalachian mountains” (het Appalachen gebergte) verder zet. Het pad probeert de wandelaar een primitieve ervaring aan te bieden, door enkel een handjevol kleine dorpen in 14 verschillende staten te passeren.

Te verwachten onderweg: prachtige natuur, drassige moerassen, bergachtige pieken, open grasland, ijskoude bergwanden, bosrijke omgevingen, schuwe beren, pijnlijke blaren, stelselmatige ondervoeding en een algemene afzondering van de maatschappij.

De lange groene tunnel zoals het ook wel genoemd wordt, is diep verbonden met de Amerikaanse cultuur en geschiedenis. Het hopelijk compleet uitwandelen van dit lange afstandswandelpad, zal een van de meest lonende prestaties uit mijn leven zijn. Want “It’s not a walk in the park”, met meer hoogte/laagte verschillen dan 16 Mt. Everests samen.

Lingua Franca

Deze trektocht speelt zich volledig af speelt in de Verenigde Staten en dat brengt enkele linguïstische problemen met zich mee. Daar hebben ze een jargon aan woorden specifiek voor lange wandelingen en jammer genoeg kunnen bepaalde uitspraken niet letterlijk vertaald worden naar het Nederlands. Daarom deze korte maar belangrijke lijst van #hikertrash:

  • AT: Afkorting voor Appalachian Trail (zal ik ook gebruiken in mijn posts);
  • Thru Hike: Het continue wandelen op een trail van eind tot eind binnen een bepaalde periode;
  • Thru Hiker: Iemand die het volledige parcours aflegt, die een “thru hike” doet.
  • HYOH: Hike Your Own Hike – Deze uitspraak wil iedereen laten genieten van het trail, op zijn eigen manier;
  • NOBO: Northbound – Wandelaars die in noordelijke richten wandelen;
  • SOBO: Southbound – Wandelaars die in zuidelijke richting wandelen;

Van Waar Naar Waar?

Info

De Appalachian Trail (AT) trekt door 14 staten gedurende zijn 3524 kilometer lange tocht. Dit is inclusief Georgia, North Carolina, Tenessee, Virginia, West Virginia, Maryland, Pennsylvania, New Jersey, New York, Connecticut, Massachusetts, Vermont, New Hampshire en Maine.

Vanuit de meest zuidelijke terminus van Springer Mountain in de staat Georgia, volgt de AT de ruggengraat van het Appalachian gebergte. Het pad trekt op en over veel van de hoogste toppen, voor een bijna continue wildernis ervaring voordat het eindigt op zijn noordelijke bestemming bij de top van Mt. Katahdin in de staat Maine. Slechts enkele kilometers verder ligt de grens met Canada.

Wanneer vertrekken?

Dit avontuur zou op elk moment van het jaar aangevat kunnen worden, alhoewel dat helemaal niet aan te raden is. De normale periode om de Appalachian Trail volledig te bewandelen ligt ergens tussen de 4 en 7 maanden.

Het gros van de wandelaars a.k.a. “thru hiker”, vat de wandeling aan ergens tussen begin Maart en probeert de eindigen voor December. Dit om te wandelen tijdens de meer gematigde lente, zomer of herfst seizoenen. Alhoewel het niet onmogelijk is om de AT te bewandelen tijdens de winter maanden, kan het toch mogelijks zeer gevaarlijk zijn. Diepe sneeuw, lage temperaturen en onvoorspelbare stormen maken het wandelen moeilijk.

Het startpunt, eindpunt en de richting waarin een persoon wandelt, zal uiteindelijk beslissen wanneer iemand kan/zal/moet starten.

Waar vertrekken?

De belangrijkste beslissing van elke wandelaar op de AT is de richting waarin hun avontuur zou willen aanzetten. Deze beslissing kan een grote invloed maken in de manier waarop iemand het pad ervaart zowel sociaal, mentaal als fysiek.

Noordelijk (Northbound = NOBO)

De meest populaire keuze voor wandelaars die de volledige AT afgaan. Het avontuur start bij het meest zuidelijke punt “Springer Mountain en gaat 3524 in noordelijke richting tot aan Mt. Katahdin.

Ook ik zal via deze noordelijke route de AT bewandelen!

Zuidelijk (Southbound = SOBO)

Dit zal niet als een verassing komen, maar een zuidelijke (SOBO) “thru hike” is logischer wijs de volledig omgekeerde route als hierboven omschreven. Het avontuur start in de meest noordelijke terminus Mt. Katahdin en trekt 3524 km richting het zuiden tot en met Springer Mountain.

Flip Flop

Een alternatieve manier om de AT te bewandelen die steeds meer aan populariteit wint is de flip flop. Dit type van “thru hike” wordt steeds populairder, omdat wandelaar zo meer flexibiliteit hebben om te starten waar ze willen. Mogelijks het slechte weer kunnen vermijden door elders te starten, op sommige plaatsen de irritante mensenmassa’s te mijden of de nog irritantere muggen in de zomerperiode.

 

Wildernis of Wandelpark?

Eerlijkheid halve moet gezegd worden dat de Appalachian Trail (AT), behalve op sommige plaatsen, geen totale wildernis ervaring is. Wild dat zeker en vast wel en een wandelpark al helemaal niet!

Het pad waarlangs de AT zich door de bergen wurmt is krap en soms hevig bewandeld, maar het is nog steeds vele kilometers weg van de bewoonde wereld. Beren die vanuit de verte te horen zijn of opeens het pad voor je innemen. Dagen wandelen tussen twee dorpen in, schuilen voor alles verkleumende regenvlagen onder vele synthetische lagen en gewoon genieten van de absolute vrijheid die het wandelen bied. Wild!

Wie kan de Appalachian trail wandelen?

3524 kilometer wandelen op de Appalachian Trail (AT) is een enorme uitdagen voor iedereen. Toch proberen er elk jaar duizenden wandelaars dit volledige trail in één keer te volbrengen (“thru-hiking”). Statistisch gezien haalt in op vier wandelaars de eindmeet.

Ik heb dus 25% kans om mijn doel te behalen… wat denken jullie ervan?